“The best advice I ever got was from Ricky Byrd, [the guitarist] from Joan Jett & The Blackhearts,” says Fefe Dobson about songwriting. “He told me, ‘Writing is a muscle that you gotta work every day to get stronger, just like working out at the gym.’ He told me, ‘Write every single day even if it’s just rubbish.’”

The rubbish she obviously discards, but the gems have been released on two major label albums, 2003’s self-titled debut and 2010’s Joy. The platinum-selling pop singer shares writing credit with 17 people on Joy, including Kara DioGuardi, J.R. Rotem, Kevin Rudolph, Thomas “Tawgs” Salter, Nicole Hughes, Andrea Wasse, Jon Levine and esteemed veteran producer Bob Ezrin, and there were even more collaborations that didn’t make it to the record.

“So many people have come in and out of my life who have taught me something, from Joan Jett to Cyndi Lauper to Bob Ezrin to Dave Lichens and Billy Steinberg — so many,” says Dobson. “I couldn’t choose just one.”

In the early days, Jay Levine and James McCollum of The Philosopher Kings, Prozzak and Left Hook Productions took her under their wing for her first album. “I was a little shy at first because I didn’t know if I was any good,” says Dobson, now 26, “but I knew that I liked to write and I had been writing before I met them. Jay was very passionate about me writing how I felt about my life and my childhood and expressing the teenage drama that I was going through, so he really just let me be free.”

Managed by Chris Smith (Nelly Furtado), Dobson signed to Island Def Jam. With hits such as “Bye Bye Boyfriend,” “Take Me Away” and “Don’t Go (Boys and Girls),” the self-titled album went platinum in Canada was certified gold in the U.S.. However, the follow-up album, Sunday Love – for which she co-wrote songs with such artists as Joan Jett, Nina Gordon and Cyndi Lauper – kept getting its release date pushed back and was eventually shelved as Dobson was dropped by the label.

Undeterred, she kept writing and working on what would become Joy. Smith put it out on 21 Music and her U.S. label eventually re-signed her.  Joy has done fairly well in Canada considering the retail landscape, selling 10,000 physical units, according to Nielsen SoundScan, and 240,000 paid downloads of the singles “Stuttering” and “Ghost.” At press time, the latest single was “Can’t Breathe.”

Her songs have received close to 20 synchronization placements (movies, TV, commercials) and have been covered by Miley Cyrus (“Start All Over”), Selena Gomez (“As A Blonde,” “Round & Round”) and 2007 American Idol winner Jordin Sparks (“Don’t Let It Go To Your Head”). And taking Ricky Byrd’s advice, she continues to write every day.

“I’m writing in a very mystical way,” Dobson discloses. “The other night I had a dream and I made myself wake up so I could remember the melody and record it on my phone instantly.” 

Track Record
* She woke up with the chorus for “Bye Bye Boyfriend” after falling asleep in the studio.
* Her song “I Want You” has appeared in TV ads for the movie Whip It, Drew Barrymore’s directorial debut.
* She performed Ike & Tina Turner’s “River Deep, Mountain High” at the Rock and Rock Hall of Fame induction ceremony in 2010.


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In this digital day and age, with a music industry that continues to feel a little weak in the knees, a fresh-faced new band on a major label will sometimes only get one album to make their mark or forever be cast into obscurity. But in the indie music world, you can actually chart a band’s slow growth as songwriters and then hear them truly galvanize as a band.

Halifax-via-Montreal group Wintersleep’s current and fourth release New Inheritors is easily the band’s crowning moment. The bandmembers finally seem comfortable in their own Chuck Taylors, and the album boasts lush and dense arrangements that still allow them to stretch out. “We were really able to feel different areas and go places we haven’t gone before for this record,” explains singer and guitarist Paul Murphy. “It’s really important for us to push ourselves into uncharted waters. We really don’t want to do the same record twice, so if we get into similar ground or if it sounds like we’re starting to repeat ourselves, we generally won’t go down that road.”

“It’s really important for us to push ourselves into uncharted waters.” – Paul Murphy

With the success of Wintersleep’s third album, 2007’s Welcome to the Night Sky, the world quickly came knocking on its door. The group won a 2008 Juno Award for Best New Band and was hand-picked by Sir Paul McCartney as one of the opening acts for his show on the Halifax Common in July 2009. The hugely successful song “Weighty Ghost” was included in the book The Top 100 Canadian Singles by Bob Mersereau in 2010, and was featured on the TV series Being Human this year and the movie One Week in 2008..

Consequently, the group toured so much that it began almost literally living out of a suitcase. To most songwriters, the road can be a creative vacuum of long drives and busy days, the climate for songwriting being much friendlier in small bedrooms in front of flickering computer screens or in dank rehearsal spaces with overflowing ashtrays. Wintersleep – all of whose four members are credited with songwriting in the band – managed to do the impossible within the tour cycle, carving out half of the songs on New Inheritors during sound checks and the rare day off.

“It can be hard trying to concentrate on writing while being on the road, because it can be so draining and you’re really just focusing on the shows,” says Murphy. “Whenever we’d have a couple of days off or a sound check, the skeletons of songs would just start to appear. Those songs on the record were like little snapshots of the cities we’ve been in and the places we’ve seen.” 

Track Record

  • In January 2011, the band performed “Weighty Ghost” on Late Night With David Letterman and received a huge surge of digital hits in the following days after the broadcast, resulting in a stronger fan base in several key markets.
  • While Wintersleep remains a top priority, members of the band have always played elsewhere as well, with half of them performing in another group, Contrived. Drummer Loel Campbell works as both a touring and recording member with Holy Fuck, Land of Talk, Hayden and others.
  • Wintersleep’s last two records were produced by famed Scottish producer Tony Doogan (Mogwai, Belle and Sebastian, David Byrne)

 


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Chuck & Albert, anciens membres du groupe Barachois (1994-2003), ont beau porter le même nom (Arsenault) et avoir des mères homonymes (Gallant – la mère de Chuck est originaire du même village que Lennie Gallant), ils ne sont pas proches parents mais plutôt frères dans la créativité, l’humour et la joie de vivre.

L’aîné, Albert, 46 ans, est originaire d’un village francophone de l’Île-du-Prince-Édouard, St-Chrysostome, et vit à Mont-Carmel juste à côté. Charles, dit Chuck, 42 ans, est venu au monde dans la ville anglophone de Montague et malgré un père enseignant de français, a vécu son enfance surtout en anglais, les écoles françaises étant inexistantes dans la région. Toutefois, les enfants de la famille sont bilingues et une grande fierté de ses origines acadiennes ressort de tous ses propos et dans son œuvre musicale. Peu importe s’il participent à un festival en Angleterre, en France, en Colombie-Britannique ou ailleurs, Chuck & Albert ne chantent qu’en français.

Le premier album du duo s’intitule Énergie, et énergie il y a, ça s’entend même au bout du fil, à « une heure de plus dans les Maritimes »! Élevés dans l’ambiance des partys de cuisine et de la musique traditionnelle acadienne – surtout Albert, dont le père Eddy est violoneux -, les deux Arsenault se sont rencontrés en 1993, lorsque Chuck, qui détient un baccalauréat en musique de l’Université de l’Île-du-Prince-Édouard (son instrument : le cor français) et en enseignement, vient remplacer un prof dans le charmant Abrams-Village, situé au cœur de la région Évangéline où vit Albert. Chuck mène quelques temps parallèlement sa carrière d’enseignant et d’artiste (dans Barachois) et mentionne avoir eu le privilège d’enseigner en immersion française en Louisiane dans les années 90. Toujours cette préoccupation de la langue et des racines communes aux différents peuples acadiens.

Après la fin de l’aventure Barachois, les deux complices décident de poursuivre leur carrière en duo. Comment se passent leurs sessions d’écriture? Chuck explique : « La première chose qui nous guide dans notre composition, c’est le spectacle. Depuis toujours, le spectacle est primordial pour nous, surtout qu’aujourd’hui les artistes vivent beaucoup de la scène. On va d’abord chercher dans l’immense répertoire traditionnel acadien, puis on remplit avec des compositions originales ce qu’on estime être les manques pour nos spectacles. Si on voit qu’on n’a pas exploité certains instruments, on compose avec eux.

« Par exemple, pour le deuxième titre de notre album, “Danse le caoutchouc”, on trouvait que l’harmonica allait bien avec la guimbarde et on voulait avoir une chanson avec ces deux instruments. On a jammé ensemble pour développer la mélodie puis on s’est inspirés des expressions locales pour écrire les paroles. Pour “Chavire-toi-pas”, on a commencé avec une toune de violon du frère d’Albert, Peter, et pour trouver les mots, on a travaillé dur. La musique est rapide, on a au beaucoup de misère pour trouver des mots qui racontent une histoire tout en suivant la mélodie. C’était un beau défi! Puis on a rajouté une troisième partie à la musique de Peter, en faisant appel à la tradition locale du tounage (turlute), qui ressemble au son du violon et utilise des syllabes de la langue acadienne. »

Toutes les œuvres ne sont pas écrites ensemble, « il y a des exceptions, parfois on écrit ça seul, mais on améliore la toune avec l’autre, » poursuit Chuck. Le duo veut témoigner de la place qu’occupe la musique dans le cœur de tout Acadien. « Le monde veut juste grouiller, ajoute Albert. Jusque dans les années 70, les traditions de partys de cuisine et soirées de musique se maintenaient, mais c’était plus de la chanson française traditionnelle. Aujourd’hui, si quelqu’un ne chante pas, il joue du violon. Ça double tes chances d’être invité au party! »

La situation d’Albert (violon, percussion, basse), père de deux enfants, commande que leurs tournées soient d’une durée de deux semaines chacune au maximum. « On arrive à vivre avec notre musique, mais on doit faire de la route. L’hiver est notre saison la plus occupée, mais on tourne aussi l’été, des petits circuits de 10-12 villes. » Chuck se charge de faire l’agent de tournées au Canada et à l’étranger, et le duo s’est baladé des Nuits acadiennes à Paris au festival Les virées francophones, près de Cherbourg, en passant par tous les grands festivals folk au Canada. Cet été on les verra entre autres au Winnipeg Folk Festival, au Dawson City Music Folk Festival, au Yukon, au Harrison Festival en Colombie-Britannique, aux Fêtes de la NouvelleFrance à Québec, pour ne nommer que ceux-là.

Grâce à leur bonne humeur et à leurs rythmes entraînants, à leurs instruments traditionnels et improvisés (podorythmie, os rythmiques, valises), à leurs chansons participatives, leur sens du comique et de l’improvisation et leur personnalité charismatique, Chuck & Albert ont séduit non seulement le public de l’Atlantique, mais également les festivaliers de la scène internationale, sans compter l’industrie musicale qui leur a décerné trois nominations de l’Association de la musique de la Côte Est (ECMA) en 2011 pour l’Artiste de l’année – choix du public, l’Enregistrement francophone de l’année et l’Enregistrement folklore / traditionnel de l’année – groupe.


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