“For a composer writing concert music, there’s nothing more exciting than being the resident composer of a professional orchestra.”

These are the words of Robert Rival, who’s been the resident composer of the Edmonton Symphony Orchestra since last September.

“For one thing,” the 36-year-old composer continues, “the fact that you’re on-site for all the rehearsals and performances gives these events more weight.”

Rival is the third person to serve as resident composer of the ESO, succeeding Allan Gilliland and John Estacio. And his move from Toronto to Edmonton last year, following the completion of a doctorate in music composition at the University of Toronto, was something of a homecoming for him. Rival is a native Albertan, born in Calgary – although he doesn’t think that helped him land his job.

” There’s nothing more exciting than being the resident composer of a professional orchestra.”

“When I applied, I don’t think they knew where I was from,” he points out. “There was an open call for applications, and about 50 composers applied. It was a thorough process, involving many organizational layers of the orchestra.”

Already, Rival has a promising compositional résumé: his music has been played by Toronto’s Gryphon Trio, it’s been broadcast on CBC radio, and he was a featured composer last year at the Windsor Symphony Orchestra’s Canadian Music Festival. But one of the things that gave him an edge with the ESO, he believes, was his commitment to music education.

“I feel strongly about the educational components of the job,” Rival explains. “Every year we select one or two young composers from high schools to write a piece, and it gets performed at an outdoor festival. A background in education and teaching is something that I brought to the table.”

Of course, central to Rival’s two-year residency appointment is composing for the ESO: his job requires him to write two pieces a year for the orchestra. His commitment to the orchestra doesn’t currently allow him much time for other projects. Just before he took up his new position in September, he finished a string sextet that was commissioned by the CBC. Then he plunged into the world of orchestral composition.

Since then he’s finished a tone-poem called Achilles and Scamander, to be premiered at Edmonton’s Winspear Centre by the ESO on March 31. That will be closely followed by his Lullaby – which will first be heard in New York on May 8, when the ESO appears at Carnegie Hall’s Spring For Music Festival.

“The first half of the program will be all-Canadian: pieces by John Estacio, Allan Gilliland and me,” says Rival, with a justifiable touch of pride in his voice. “I think it’s heartening that we’re devoting half of the program to living Canadian composers.”

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Hip-hop artist Ghettosocks calls his songwriting style “unorthodox.” The Ottawa native, who launched his music career in Halifax after moving there to attend arts college 11 years ago, says it’s mainly due to the subjects he tackles. “I try to address fresh ideas,” says the MC/producer whose real name is Darren Pyper.

On his 2006 debut album, Get Some Friends, he wrote a song called “Read A Book,” in which he drops author and literary names. “I make a commentary on how a lot of rappers need to read books, to like, smarten up,” he says. “The message is ‘it’s for their own good,’ but it’s always fun and light-hearted. So in that way, in terms of the rap genre, it’s unorthodox.”

Ghettosocks’ two recent side projects, both duos with labelmates Teenburger (with Timbuktu) and Twin Peaks (with Muneshine), are also a little different. Both albums, Burgertime and Kissing Hands and Shaking Babies, respectively, are themed.

“Twin Peaks is loosely linked in to the work of David Lynch, and it’s a little bit darker, rooted in braggadocious raps over a variety of aural landscapes,” explains Ghettosocks. “Whereas Teenburger – which was produced entirely by Halifax legend DJ Jorun Bombay – is themed on ’80s movies and teen movies, so a lot more funny, more like a party record.”

Ghettosocks’ adventurous writing ways have earned him recognition from the music industry. His most recent solo album, 2009’s Treat of the Day, landed him a 2011 Juno Award nomination in the Rap Recording category, and a win at the 2011 East Coast Music Awards for Rap/Hip Hop Single for his song “Don’t Turn Around” (feat. Edgar Allen Floe). The year before, he received four nominations at the Nova Scotia Music Awards.

“Nowadays, rap has got stagnant,” says Ghettosocks. “There’s a lot of mimicry going on and emulation, people looking at what’s current or mainstream, especially Canadian artists looking at the U.S. market and emulating the styles and the subject matter. It just gets tired. I write about things that I know or things that I imagine.”’

His new solo album, yet to be titled, is slated for a spring release. At press time, he’d just dropped the lead single, “Invincible,” produced by Fresh Kils and featuring El Da Sensei from New Jersey’s The Artifacts. The album will also include production from Bix, Jorun Bombay, Juju from New York’s Beatnuts, and the Herbaliser from the U.K.

“As well, I’m going to produce half the record myself. I’m going to be handling the beats,” says Ghettosocks. “It’s going to be a little bit dark, a little bit more moody in terms of the sounds. If Treat of the Day was Easter, then this would be Halloween, if I would compare them to holidays.”
Now that’s unorthodox.

• A week after this interview, Ghettosocks donated a kidney to a family member.
• In 2011, he undertook his first extensive Canadian tour, sponsored by Via Rail, and has toured the U.S., Europe, and made an introductory visit to Japan.
• Ghettosocks has a sandwich named after him at the Good Food Emporium in Halifax (made of grilled cheese, tomato and avocado).

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Virtuose du violon, Éric Bérard, mieux connu sous son pseudonyme d’Éric Speed, détient le record Guinness du violoniste le plus rapide du monde avec son interprétation du Vol du bourdon de Rimski-Korsakov en moins d’une minute. Cette grande maîtrise de son instrument s’explique entre autres par ses débuts très précoces à l’âge de trois ans. En effet, c’est dès sa plus tendre enfance qu’Éric se découvre une passion pour la musique : « j’ai appris à lire les notes avant même les mots. Ma première langue, c’est la musique ».

C’est donc très jeune qu’il commence à favoriser ce mode d’expression : « Pendant que mes amis jouaient dehors, je pratiquais jusqu’à quatre heures par jour. » Il explique par ailleurs avoir dû malgré tout réapprendre beaucoup des techniques de base lors de son entrée au cours préparatoire du Conservatoire de musique vers l’âge de huit ans, car il avait développé certains mauvais réflexes.
Il reste au Conservatoire jusqu’à compléter un baccalauréat et acquiert ainsi un solide bagage technique et classique. Il sait très tôt qu’il consacrera sa vie à la musique : « Professionnellement, je n’ai jamais été capable de faire autre chose que de la musique. » Des formations estivales à Orford le mettent en contact avec le jazz, auquel il se consacre au début de la vingtaine. Il forme alors un trio « à la Grappelli » et interprétera d’ailleurs par la suite le rôle du célèbre violoniste dans le long métrage hollywoodien Head in the Clouds (2004).

« j’ai appris à lire les notes avant même les mots. Ma première langue, c’est la musique »

C’est en 2003 qu’il découvre le violon électrique chez Archambault. Il se souvient : « Au début, ça ne me plaisait pas du tout, ce n’est pas arrangé comme un violon professionnel, le manche, la touche, tout était mal ajusté pour moi. » Il acquiert malgré tout l’instrument et l’amène à son luthier pour qu’il l’adapte à son jeu. Après quelques spectacles couronnés de succès avec ce nouvel outil, on lui demande d’autres compositions et il décide de s’engager dans cette nouvelle avenue, qui deviendra importante dans le développement de sa personnalité artistique : « Le violon électrique, c’est beaucoup le monde du jazz, en pop-électro il n’y en a pas beaucoup. Ça ne s’adapte peut-être pas à tout mais il y a une rareté, et j’ai quelque chose à apporter. »

Par la suite il remporte le concours de talent de « On n’a pas toute la soirée » puis le « Que feriez-vous pour 1000$ » de Guy Jodoin, ce qui lui donne sur le coup une meilleure visibilité et le met sur la voie de l’album studio. Il fait la rencontre de John Nathaniel, avec qui il a réalisé son récent deuxième album Starland (le premier, autoproduit à 1000 exemplaires, s’était envolé en 2008). Il participe à de nombreux albums d’artistes québécois (Marie-Mai, Patrick Groulx, Anodajay, Sir Pathetik, Bad News Brown, Dubmatique, Annie Villeneuve, entre autres) et internationaux, et il est d’ailleurs reconnu pour sa précision et sa grande rapidité d’exécution. Éric Speed, c’est jouer vite mais c’est aussi réussir du premier coup.

À propos d’Éric Speed, Éric Bérard explique : « Le plus dur c’est de se trouver un style, quelque chose à soi. Moi, c’est toujours rapide, je suis quelqu’un de nerveux. Éric Speed est un alter ego, je mets mes lunettes fumées et je deviens Éric Speed. Le compositeur, c’est Éric Bérard, mais le performer Éric Speed l’influence en ajoutant des difficultés techniques, des passes impressionnantes. » Pour ce personnage scénique, la performance est donc très importante et Éric explique devoir composer avec cette dimension, car le côté spectaculaire et difficile de ses performances demeure toujours important pour lui.

Important pour lui d’avoir son propre répertoire « électro speed »? Évidemment. À propos de son processus de création, il explique : « Je compose juste la nuit, l’inspiration me vient la nuit. Je ne compose jamais le violon en premier, j’ai une mélodie en tête mais je commence toujours par écrire la basse puis la section rythmique. J’écris une première version, puis je la laisse reposer une semaine ou deux et je termine rapidement; si ça ne fonctionne pas aisément, c’est que la toune ne sera pas bonne. » Il ajoute : « Je n’écris jamais sous pression, c’est plate, parce que des fois ça prend du temps avant que je compose et d’autres fois je suis en train de conduire et je dois m’enregistrer pour ne pas oublier ».

Éric a une grosse année en perspective : déjà plusieurs spectacles sont à l’agenda, il projette un nouveau vidéoclip, et aimerait finir un scénario de film entamé en 2011 en plus de sortir un nouvel album. Ce fanatique des super-héros aura besoin de tous ses pouvoirs pour mener à bien tous ces projets !

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